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UC San Diego Jacobs School of Engineering

El ataque de la robótica suave

No es una invasión dañina, al contrario, el desarrollo de la robótica suave promete el aumento de la productividad y seguridad en más de una industria.

Por Leo Peralta

Si visitas por primera vez una línea de producción donde operan robots industriales, una de las primeras imágenes que destaca es la jaula que suele encerrar a estos aparatos. La pregunta es: ¿por qué?, ¿acaso alguien tiene miedo de que se escapen desatando un apocalipsis robótico?

En realidad, las barreras protegen a los humanos de posibles golpes o lesiones causadas por una extremidad mecánica en movimiento. Si bien las muertes causadas por robots industriales se cuentan con los dedos de una mano –apenas un par en casi medio siglo–, las políticas de seguridad industrial siguen considerando a los robots como una maquinaria mas que como un colaborador humano.

Los robots industriales –y casi cualquier otro de uso masivo– suelen estar hechos con una estructura metálica recubierta de plástico, mientras que sus extremidades tienen suficiente fuerza para dañar o incluso, matar a una persona. ¿Qué pasaría si tuviéramos robots más parecidos a los seres humanos u otros seres vivos?

Bienvenido a la robótica suave

Esta disciplina se basa en el uso de materiales y mecanismos muy distintos de los robots tradicionales: en lugar de acero y plástico, la robótica suaves utiliza silicón, goma u otros materiales flexibles; para moverse, en sustitución de poleas y motores eléctricos, usan sistemas neumáticos, hidráulicos y fibras o placas de materiales que cambian de forma con la aplicación de calor, electricidad u otros estímulos.

Así, en lugar de tener robots rígidos como insectos, lo que se busca es crear aparatos que semejan pulpos, que son capaces de realizar movimientos similares a la mano humana –como abrir un frasco–.

La robótica suave ha cobrado popularidad desde hace unos 10 años, aunque algunas fuentes reportan que desde la década de 1950 ha habido investigaciones para crear robots flexibles capaces de interactuar con humanos.

Y si bien la robótica suave todavía se encuentra en una fase temprana de desarrollo, promete revolucionar la forma en la que interactuamos con los robots, permitiendo que algún día sean capaces de trabajar hombro a hombro con las personas.

Aquí un video que puede darte una idea más clara sobre cómo son y cómo operan algunos de los robots suaves más representativos:  youtu.be/WRkrLP3BxHQ